Las biografías de los mejores deportistas: Manuel Estiarte.

Manuel Estiarte

Apodado “El Maradona del agua”, “El delf√≠n goleador” y “El mago de las piscinas” ha sido, para muchos, el mejor jugador de waterpolo de todos los tiempos.

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El mejor jugador del mundo de waterpolo. El hombre r√©cord. El m√°s admirado. Uno de los mejores deportistas espa√Īoles de toda la historia. Estiarte es para el waterpolo lo que Michael Jordan representa en el baloncesto o Pel√© en el f√ļtbol, aunque en el circuito profesional es conocido como ¬ęel Maradona del agua¬Ľ. Es el deportista al que todos quer√≠an imitar por su elegancia, esp√≠ritu ganador e impresionante calidad t√©cnica. Pero su mayor contribuci√≥n ha sido la de popularizar un deporte pr√°cticamente desconocido en Espa√Īa cuando Manel, con tan s√≥lo 15, debut√≥ con la selecci√≥n nacional.

Manuel Estiarte naci√≥ en Manresa (Barcelona) el 26 de octubre de 1961. Poco pod√≠a imaginarse en su infancia que triunfar√≠a en las piscinas de todo el mundo ¬ęporque cuando era un ni√Īo el agua me daba miedo¬Ľ, recuerda Manel con nostalgia. Con cuatro a√Īos, su madre le llevaba a la piscina porque sus hermanos mayores nadaban all√≠, entre ellos su hermana Rosa que fue ol√≠mpica en 100 metros braza en los Juegos de Montreal’76, pero a √©l no le hacia demasiada gracia nadar. El que ha sido llamado el “Maradona del agua” comenz√≥ a practicar la nataci√≥n con siete a√Īos, aunque al principio no le gustaba nada. Pero pronto empezaron a llegar los buenos resultados y con ellos la motivaci√≥n. Cuando a los trece a√Īos tuvo que elegir entre las selecciones juveniles de waterpolo y de nataci√≥n se le present√≥ un gran problema, s√≥lo resuelto gracias a que una lesi√≥n en la mano le tuvo en el dique seco y cuando volvi√≥ s√≥lo hab√≠a sitio en el equipo del deporte de la pelota. Era la √©poca en la que sus compa√Īeros del Club Nataci√≥ Manresa, club de la ciudad donde viv√≠a y con el que debut√≥ con quince a√Īos, le llamaban “File” -derivado de la palabra catalana “fil” (hilo), pues era lo que les recordaba por su complexi√≥n tan delgada-.

En 1977, con 15 a√Īos, se proclama m√°ximo goleador del Campeonato de Espa√Īa Infantil y es convocado por la selecci√≥n espa√Īola. Debuta con la selecci√≥n juvenil espa√Īola en 1977 con motivo de un torneo internacional disputado en Amsterdam (Holanda) y es designado mejor jugador. Con 17 a√Īos debuta en la selecci√≥n espa√Īola en el campeonato de Europa de Jonkoping’88 ocupando el puesto de Joan Jan√©, que a√Īos despu√©s ser√≠a su seleccionador nacional. Desde su debut, visti√≥ el ‚Äútraje‚ÄĚ y el gorro de ba√Īo del equipo nacional en 578 ocasiones; ha sumado 13 ¬ępichichis¬Ľ en competiciones internacionales; ha marcado 1.551 goles; ha sido subcampe√≥n y campe√≥n ol√≠mpico (Barcelona 92 y Atlanta 96), subcampe√≥n (Perth 91 y Roma 94) y campe√≥n mundial (Perth 98) y subcampe√≥n de Europa (Atenas 91).

Su primera participaci√≥n en unos Juegos Ol√≠mpicos se remonta a Mosc√ļ (1980), donde fue m√°ximo goleador del campeonato. Estiarte repiti√≥ en Los Angeles (1984), Se√ļl (1988) y Barcelona (1992), donde vivi√≥ su mayor decepci√≥n deportiva al perder la final ante Italia. Cuatro a√Īos despu√©s, sin embargo, liquid√≥ todas las cuentas pendientes con la medalla de oro en Atlanta. Estados Unidos se rindi√≥ a su talento y Estiarte no pudo disimular su sorpresa cuando vio una fotograf√≠a suya en la portada del n√ļmero especial que el semanario Sports Illustrated dedic√≥ a los Juegos Ol√≠mpicos del 96.

¬ęDurante cuatro a√Īos me obsesion√© con nuestra derrota ante Italia. Nadie sabe lo que lloramos y sufrimos en Barcelona. Esa pesadilla la super√© cuando ganamos a Croacia en la final de Atlanta y, por fin, conquistamos la medalla de oro que tanto persegu√≠amos. Fue una sensaci√≥n √ļnica, inolvidable, y nos emocion√≥ much√≠simo la llamada telef√≥nica del Rey Juan Carlos¬Ľ, recuerda Estiarte. El waterpolo espa√Īol acababa de superar todos sus traumas y en 1998, en el Mundial de Perth, revalid√≥ su hegemon√≠a tras la pen√ļltima demostraci√≥n de poder de Estiarte.

Tras pasar las temporadas de 1975 al 1979 en el Club Nataci√≥n Manresa y las del 79 al 85 en el C.N. Barcelona (gan√≥ cuatro t√≠tulos de Liga consecutivos), Estiarte decidi√≥ emular a Luis Su√°rez y emigr√≥ a Italia ya que ning√ļn club nacional pod√≠a permitirse el lujo de mantenerle en su n√≥mina. Recalar√° en un club de Segunda Divisi√≥n, el Club Nataci√≥n Pescara, donde pronto se convierte en un √≠dolo. La primera temporada sube al equipo de categor√≠a, quedando en la segunda campe√≥n de Copa y subcampe√≥n de liga, t√≠tulo que obtendr√° ya la temporada siguiente, lo mismo que la Copa, la Copa de Europa y la Recopa. El mejor jugador del mundo se convert√≠a en una aut√©ntica leyenda, que no s√≥lo obtendr√° √©xitos deportivos en su participaci√≥n en el conjunto italiano, sino tambi√©n personales, pues se casar√° con Silvia, la hija del presidente del club que le contrat√≥.

Estuvo cinco temporadas en el equipo, fichando luego por el Club de Nataci√≥n Savona (Italia), en la costa norte del mediterr√°neo y muy cerca de G√©nova, hasta 1992, a√Īo en el que regres√≥ a Espa√Īa para poder preparar los Juegos que se disputaban Barcelona. En Se√ļl 88 se hab√≠a descendido hasta el sexto lugar, aunque √©l, fiel a la costumbre, volvi√≥ a repetir como m√°ximo goleador. Un a√Īo antes, en el Mundial de Perth 91, el combinado espa√Īol consigui√≥, por primera vez en la historia, la medalla de plata, experiencia que se repetir√≠a en el torneo barcelon√©s, tras ser derrotados en la final por Italia. Esta medalla le sabr√° a poco, por lo que Estiarte alarg√≥ su carrera para poder disponer de una nueva oportunidad para conseguir el t√≠tulo ol√≠mpico, acompa√Īado por la aparici√≥n de una nueva generaci√≥n de grandes jugadores. En los Campeonatos del Mundo de Roma 94 se vuelve a repetir la historia. El equipo vuelve a quedar segundo y Estiarte es m√°ximo goleador.

Curiosamente, en los Juegos de Atlanta 96, Estiarte, no fue el m√°ximo realizador como en los cuatro anteriores, ni siquiera fue su mejor campeonato, pero dej√≥ constancia de su clase con goles decisivos y con su experiencia y serenidad. Todo ello vali√≥ para obtener la medalla de oro, tras vencer en una apasionante final a Croacia, con lo que hizo realidad su sue√Īo ol√≠mpico. Fue un a√Īo redondo, pues con su club, el Pescara, equipo al que hab√≠a vuelto tras los Juegos de Barcelona, obtuvo el √ļnico t√≠tulo europeo que faltaba en su palmar√©s, la Copa LEN. Todo ello le vali√≥ para ser nombrado por la revista de la FINA, “The World of Swimming” como mejor jugador del mundo, galard√≥n honor√≠fico que le fue otorgado ya hace trece a√Īos por la misma publicaci√≥n, aunque para el jugador revista m√°s importancia mantenerse entre los mejores durante diecis√©is a√Īos que el hecho de que en una o varias ocasiones le elijan como n√ļmero uno. Tambi√©n recibi√≥ la Gran Cruz de la Real Orden al M√©rito Deportivo.

En enero de 1998 lleg√≥ a los Campeonatos del Mundo de Perth como gran capit√°n de una selecci√≥n que, para muchos, se hab√≠a quedado vieja. Sin embargo, y con ese esp√≠ritu que los caracteriza, lograron conquistar el campeonato sin perder ning√ļn partido, convirti√©ndose, de largo, en la mejor selecci√≥n mundial de la d√©cada. Estiarte, c√≥mo no, fue el m√°ximo goleador. La temporada termin√≥ para √©l como hab√≠a empezado: obtuvo el “scudetto” italiano, con su equipo el Pescara, al vencer en la final por 11-9, con cinco goles del espa√Īol.

Durante la temporada 1999-00, previa a los Juegos Ol√≠mpicos, jug√≥ en Espa√Īa, en el Atl√©tic-Barceloneta, y con ellos obtuvo un nuevo t√≠tulo: la Copa del Rey, siendo finalista en la Liga. Se retir√≥ de la pr√°ctica activa del waterpolo tras las Olimpiadas de Sidney 2000, tras 24 a√Īos en el waterpolo de √©lite, torneo en el que Espa√Īa “s√≥lo” pudo ser cuarta. Manel fue el abanderado de la delegaci√≥n espa√Īola, tras haber participado en seis Juegos Ol√≠mpicos.

En septiembre de 2000 fue elegido en Sidney como integrante de la Comisi√≥n de Deportistas del Comit√© Ol√≠mpico Internacional y, por tanto, nuevo miembro del COI. Le fue concedido el Premio Pr√≠ncipe de Asturias de los Deportes 2001, por ser un “ejemplo en el deporte mundial” y en reconocimiento a “un caso singular en el deporte espa√Īol y mundial puesto que ha participado en seis Juegos Ol√≠mpicos consecutivos, adem√°s de campeonatos mundiales y de Europa”.